May 25 — 11:00 pm, 2005

Escuelas magnet para algunos, enriquecimiento para todos

Vallas promete docenas de escuelas 'aceleradas' para estudiantes de Kinder a octavo grado.

Con promesas de “oportunidades académicas de alto desempeño” para los estudiantes de las escuelas elementales públicas de todas las regiones de la ciudad, el Distrito Escolar de Filadelfia ha revelado esta primavera sus planes de crear un sistema de tres niveles con “opciones aceleradas” para los estudiantes de Kinder a octavo grado.

Cincuenta escuelas se convertirán en “Academias de Alto Desempeño” estilo magnet este otoño; tres selectivos “Centros de Alto Desempeño” están en planes para el otoño de 2006; y se está trabajando en nuevos programas de enriquecimiento para todos los estudiantes de Kinder a octavo grado. Estos programas de enriquecimiento estarán disponibles este verano y durante el semestre de otoño después de las horas de escuela y los sábados.

“Tenemos planes de acelerar el desarrollo de nuestros estudiantes más jóvenes”, explicó el CEO Paul Vallas. “Y nuestra meta es que para el 2008 tengamos al menos 15% de los estudiantes del Distrito matriculados en programas de alto desempeño”.

Vallas predijo que el programa tendrá “un efecto transformador en el Distrito”, y añadió que “cuando se siembran programas de excelencia en las escuelas, siempre habrá estudiantes que lograrán un nivel de desempeño mucho más alto que el de competencia”.

Nacionalmente los programas magnet a menudo son criticados por sacar a los estudiantes más sobresalientes de las escuelas en la comunidad, dejándolas con una concentración aún mayor de estudiantes en desventaja, que tienen mayor probabilidad de manifestar serias batallas académicas y de comportamiento. Durante la década de 1990, los programas estilo magnet del Distrito estuvieron bajo escrutinio en el caso legal sobre desegregación del Distrito Escolar, en el que la Juez Doris Smith-Ribner encontró que había poca representación de estudiantes afroamericanos y latinos en ese tipo de escuelas.

Por lo tanto, algunos observadores dudan que los beneficios de estos nuevos programas vayan a ser compartidos equitativamente.

Vallas ve la iniciativa como una expansión drástica a las opciones para los estudiantes que ayudará a reducir el éxodo de las escuelas públicas de Filadelfia. Las iniciativas de escuelas especializadas tipo magnet, que estarán en cada una de las regiones, abarcarán una tercera parte de las escuelas de Kinder a octavo grado del Distrito.

“Cuando la marea sube, levanta todos los barcos”, comentó él.

Lo que hace atractiva a una escuela para quienes tienen medios económicos para matricular a sus hijos en otras instituciones son las mismas cosas que van a lograr que las escuelas sean mejores para los demás estudiantes que no tienen esas opciones”, dijo.

Las escuelas magnet y la clasificación

Las escuelas tipo magnet ganaron popularidad en las décadas de 1970 y 1980 como un instrumento de desegregación que podía atraer “como un imán” a estudiantes de otros vecindarios por concentrarse en temas únicos o especializaciones académicas específicas.

Sin embargo, por los criterios de admisión o el simple hecho de que solamente atraen a algunos estudiantes, las escuelas magnet representan un tipo de “clasificación” de estudiantes – es decir, clasificar a los estudiantes en diferentes rutas académicas en base a la habilidad o motivación percibida.

“Muchos estudios demuestran que este tipo de clasificación afecta negativamente a todos, excepto a los estudiantes de mayor desempeño”, señaló la ex-funcionaria de igualdad del Distrito Escolar Katherine Conner, “porque la experiencia de aquellos que no están en ese nivel de excelencia es que las expectativas de los maestros son mucho más bajas. Como los maestros esperan menos de ellos, el contenido académico es de mucho menos desafío, y por lo tanto no les dan suficiente tiempo para hacer el trabajo. Además, las evaluaciones de los maestros no son suficientemente específicas”.

Aunque reconoce que su organización, la Unión de Estudiantes de Filadelfia, no tiene una postura oficial sobre las escuelas magnet, el director ejecutivo Eric Braxton comentó que “Hace mucho tiempo que estamos preocupados porque el enfoque sobre las escuelas magnet no hace nada para mejorar la calidad de educación para todos los estudiantes”.

Actualmente, la mayoría de las 30 escuelas magnet o escuelas con criterios selectivos de admisión en el Distrito son escuelas superiores.

Los estudios de investigación sobre las escuelas superiores magnet que hizo la profesora Ruth Curran Neild de la Universidad de Pensilvania encontraron que, aunque las escuelas superiores magnet de Filadelfia tenían diversidad racial, el movimiento de estudiantes sí resultó en un mayor grado de aislamiento racial y segregación económica en la mayoría de las escuelas superiores de la comunidad.

En Filadelfia, el impacto de la clasificación se intensifica cuando los estudiantes salen de la escuela elemental, y muchos estudiantes buscan entrar en escuelas intermedias magnet tales como la Masterman. Al expandir drásticamente su programa de escuelas elementales magnet, la iniciativa del Distrito crea la posibilidad de que haya más clasificación en etapas cada vez más tempranas de la vida de los estudiantes.

Criterios de admisión

Los funcionarios del Distrito dicen que los criterios selectivos de admisión solamente se institucionarán en los tres nuevos “Centros de Alto Desempeño” para los grados Kinder a octavo, que se enfocarán en matemáticas y ciencia, artes plásticas y de representación, y en aeronáutica y ciencias aeroespaciales.

Estas tres escuelas darán servicio a los estudiantes de los vecindarios aledaños, quienes serán seleccionados “en base a múltiples criterios, que incluyen el desempeño académico, la creatividad, y el interés, talento y compromiso que hayan demostrado”, y también ofrecerán matrícula a “estudiantes de toda la ciudad mientras haya cabida”, de acuerdo a la descripción del programa que ofrece el Distrito.

Vallas dijo que las políticas de admisión que actualmente están en vigencia en cada una de las 50 escuelas Academia – ya sea por vivir en la comunidad, por lotería o por criterios selectivos de admisión – no van a cambiar por el momento.

Las 50 “Academias de Alto Desempeño” para estudiantes de grados elementales e intermedios reflejarán uno de cinco diferentes modelos:

  • 15 escuelas Emerging Scholars: Este modelo, creado por el Distrito, le permite a los maestros observar las mejores prácticas, están enfocadas en los puntos fuertes del estudiante, y funcionan en base al currículo central del Distrito. Utilizará los acuerdos de colaboración con la comunidad e incorporará varios programas de enriquecimiento.

  • 10 escuelas de Bachillerato Internacional (International Baccalaureate, IB): Estas escuelas tienen un enfoque internacional, se concentran en las relaciones de los estudiantes con su propia identidad nacional y las tradiciones culturales de los demás. Los estudiantes comienzan a aprender un idioma extranjero a los 7 años.

  • 10 escuelas Montessori: Los estudiantes en una escuela Montessori aprenden del ambiente y de sus compañeros mientras los maestros les guían a “investigar y explorar”. Los estudiantes diseñan contratos para equilibrar el trabajo y aprenden a manejar el tiempo y educar su carácter.

  • 10 escuelas SpringBoard: Modelo diseñado por el College Board en base a sus “Estándares para tener éxito en la Universidad”. Estas escuelas ponen énfasis en las matemáticas, lectura y escritura para participar en programas avanzados (Advanced Placement, AP) que preparan al estudiante para tener éxito en sus estudios universitarios.

  • 5 escuelas University Lab: Estas escuelas aprovechan los recursos académicos de universidades que colaboran en el programa. Su currículo abarca mucho más que las materias básicas, a diferencia de las escuelas que actualmente tienen programas de colaboración con universidades.

Las primeras 13 escuelas anfitrionas del programa Emerging Scholars se anunciaron en marzo. Vallas dijo que lo colocó estratégicamente en escuelas que ya se habían identificado para desegregación, para así permitir que el Distrito aprovechara las rutas de autobús ya existentes. Las escuelas para el programa Emerging Scholars también se seleccionaron en base a cuán aptas son para cumplir con las exigencias del programa y a su ubicación geográfica.

Las escuelas elementales pueden solicitar ser anfitrionas de una Academia mediante uno de los otros cuatro modelos.

Las escuelas seleccionadas para el programa Emerging Scholars son escuelas cuyas puntuaciones en los exámenes PSSA de matemáticas y lectura fueron entre un poco y bastante más altas que el promedio del Distrito.

Aunque las escuelas del programa Emerging Scholars tienen una diversidad geográfica y racial casi igual a la del Distrito, la mayoría de las 13 escuelas tienen un promedio de estudiantes de bajos recursos mucho menor que el del Distrito – una diferencia de 20% o más.

La escuela Kearny, que tiene 80% de estudiantes de bajos recursos, es la única en que el porcentaje de pobreza es casi igual o excede el promedio del Distrito, que es 71%.

Enriquecimiento para todos

Vallas dijo que a partir de este verano, todos los estudiantes de Kinder a octavo grado tendrán la oportunidad de beneficiarse del programa de $4 millones del Distrito “Oportunidades de Alto Desempeño”, disponible después de la escuela, los sábados y durante el verano.

Según explica el Distrito, el programa consistirá de una hora de enseñanza académica y una hora de enriquecimiento diseñadas con el propósito de preparar a los estudiantes “de desempeño académico promedio” para enfrentar los conceptos matemáticos de mayor nivel; y un programa internacional y creativo de resolución de problemas que utilizará desde construcción mecánica hasta interpretación literaria.

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